El período que va de 1840 a 1880 marca el arranque del desarrollo industrial de España. El IPI, muestra la evolución positiva de la industria a lo largo del siglo XIX de producto industrial. A partir de 1840 y resueltas las guerras Carlistas se produce un fuerte crecimiento del producto industrial, llegado al estancamiento y su crisis en 1860-1870, a partir de 1870 comenzaría la recuperación. 

Con retrasos y limitaciones, lo cierto es que el sector industrial experimentó un crecimiento considerable y que se implantaron la mayoría de las grandes innovaciones técnicas surgidas en Europa en las décadas anteriores. Si el crecimiento industrial resultó débil para impulsar una transformación profunda de la economía española en su conjunto – es decir, un proceso completo de industrialización -, ello no debe atribuirse al desconocimiento de aquellas innovaciones ni a la ausencia de iniciativas para aplicarlas. 

Las estimaciones disponibles muestran que hubo tres etapas bien distintas. Entre 1840 y 1861, el crecimiento las actividades industriales fue indudable; período básico de introducción en España de las innovaciones desarrolladas en otros países. 

Entre 1861 y 1868 se observa una fase de estancamiento que cabe relacionar con la crisis algodonera derivada de la guerra civil estadounidense (1861-1865) y con la crisis agraria y financiera de 1864-1866. 

El crecimiento reaparece en una tercera fase, durante el sexenio revolucionario y los primeros años de la Restauración, impulsado por el subsector alimentario, la siderurgia y la minería. El crecimiento industrial español fue más intenso que el experimentado por la mayoría de los países europeos. Esto no implica, sin embargo, que España se convirtiera en un país industrializado. El nivel de industrialización por habitante, pese a mejorar, siguió muy alejado de los que acreditaban los países líderes. 

La industria española se caracterizaba por la preeminencia de la producción de bienes de consumo y no de bienes de inversión o bienes de equipo, industrias alimentarias y textiles que aportaban la mayor parte de actividad, representando, según datos fiscales de 1856 un 56 y 24 por 100, respectivamente, de la contribución industrial total. 

Uno de los limites en este desarrollo industrial, es el crecimiento demográfico, demasiado lento en España, y en el punto de partida ya indicaba una escasa densidad demográfica. Otro factor en la escasa capacidad de modernización/crecimiento a través de la industria, es el IDH, lejos de la media de la Europa Occidental.

La industria alimentaria, dada su baja productividad/rendimiento, es uno de los factores principales que actúa como límite a esta modernización industrial y donde las innovaciones productivas en este ámbito fueron de muy corto alcance. 

Las limitaciones del mercado interno aparecen como la causa última de la escasa entidad de los cambios, aunque no hay que olvidar problemas tecnológicos y de acceso a inputs esenciales. Unos niveles de renta y de urbanización muy bajos implicaban una estructura de la demanda muy tradicional en la que tenían poca cabida los alimentos elaborados. 

Otro límite a citar es el problema energético por la máquina a vapor que funciona con combustible sólido, madera, carbón vegetal, etc., en cualquier caso, ninguna de las materias primas favorecerá el desarrollo en España. La madera era costosa y su rendimiento bajo. El carbón mineral, su extracción es insuficiente por los altos costes de extracción y también la baja calidad de las minas nacionales, por ello, se produce una explotación tardía de las minas y con altos costos; la mayor parte del carbón mineral utilizado será importado. 

Cataluña, y en segundo lugar Andalucía, acaparan el 50% de la actividad industrial de España. Evidentemente, el volumen de población y su densidad así como el grado de urbanización es un dato importante que se debería utilizar para relacionar estas estadísticas, si es así, veremos con Valencia aumentará si lo relacionemos con la población, colocándose como la tercera región industrial.  

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